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Écrivain ou prophète de science-fiction? La vie surréaliste de Chen Qiufan


Mais pour ceux qui travaillent dans le domaine du genre, l’attention et l’estime sont soudainement devenues vertigineuses. Emily Jin, une interprète et patronne de Ken Liu, qui a travaillé en étroite collaboration avec Chen a déclaré: «Aucun de nous n’a pour objectif de conquérir le monde. « Nous sommes juste un groupe de nerds qui s’amusent ensemble. » En Chine, où les changements technologiques rapides tournent continuellement le monde au-delà de la reconnaissance, « l’une des qualités les plus importantes d’un écrivain est la sensibilité – la capacité de saisir des choses étranges dans la vie de tous les jours », a déclaré Chen. Et il peut être difficile de maintenir cette sensibilité lorsque vous plissez les yeux sous les projecteurs.

Chen fête ses 40 ans cette année, mais à première vue – un col roulé de sport léger et gracieux de couleur bonbon – il pourrait facilement le surpasser en tant qu’homme dans la vingtaine. Il est plein d’esprit, grimaçant et à la voix douce. Chen vit à Shanghai mais est venu à Pékin pendant deux semaines en octobre, je l’ai rencontré dans un café. Il bascule de manière transparente entre les langues (anglais et mandarin), les dialectes (teochew et cantonais) et les noms (Chen Qiufan et Stanley Chan). Il s’est déplacé sans effort entre les sujets de conversation, du terrorisme autonome au voyage à Burning Man, et au milieu de notre discussion sur la philosophie taoïste, il s’est excusé pour un appel rapide de sa part, son conseil en investissement. Il l’a également dévoré – citant Aldous Huxley, le romancier chinois Lao She, et un article universitaire de 10 000 mots sur l’extraction d’astéroïdes.

Quand je l’ai vu ensuite, il se tenait sur une scène éclairée au néon dans la salle de banquet du Grand Millennium Hotel, une dalle de verre et d’acier dans le quartier central des affaires de Pékin, prononçant un discours intitulé « Mind Reset and Embracing the Unknown: The Way of Science Fiction »à un public de professionnels concernés. Le Financial Times a tenu des conférences, a invité un groupe de scientifiques modernes – PDG d’une startup de la santé, un professeur d’économie, un expert en apprentissage automatique et Chen – à prédire l’avenir. Pour bien s’habiller pour l’occasion, Chen portait un blazer mais gardait le col roulé.

Sa visite à Pékin en octobre avait des engagements similaires. Tencent, le conglomérat technologique derrière la super-application chinoise WeChat, a invité Chen – encore une fois, un majeur littéraire – à prédire les développements du génie génétique avec une équipe de physiciens.Biologie de classe mondiale, car il a déjà écrit une histoire sur les néo-rats génétiquement modifiés. Kai-Fu Lee l’a convoqué dans le bureau vitré de son entreprise, Sinovation Ventures, pour rejoindre un panel sur la collaboration IA-humain dans les arts créatifs et pour démontrer un algorithme écrit de romans comme Chen.

Il n’est pas surprenant que Lee ait exploité Chen pour rejoindre le jury. Les deux collaborent sur un livre, AI 2041: Dix images pour notre avenir, sera publié cet automne. Combinant l’hypothèse spéculative de Chen avec la perspective d’ingénierie réelle de Lee, le livre explore comment l’intelligence artificielle transformera l’humanité et l’ordre mondial au cours des 20 prochaines années, dans des domaines allant de la datation, de l’absence d’exposition au traitement du langage naturel au changement d’emploi. «Les informaticiens et les écrivains de science-fiction ne parlent pas la même langue. Si je décris le fonctionnement de la reconnaissance vocale, cela passera par la tête des gens », m’a dit Lee dans une salle de conférence aux parois de verre appelée Retour vers le futur (toutes les salles de Sinovation étaient disponibles. Nommé d’après des films de science-fiction: Total Recall, Cloud Atlas, Star Trek). « J’ai besoin d’un partenaire d’écriture qui comprend la technologie mais qui peut aussi raconter une bonne histoire. »

« J’ai tendance à aller vers des fins plus sombres, et Kai-Fu est vers le positif », a déclaré Chen. « Il voit la narration comme un processus étape par étape, comme un manuel, et je veux préserver l’ambiguïté de l’histoire. »

Avec tout le temps qu’il passe avec les entreprises technologiques, Chen est à la fois un initié et un étranger dans un environnement comme celui de Lee; Il parle couramment le langage des données, des métriques et des indicateurs de performance clés. Mais ce n’est pas seulement qu’il est à la maison dans la technologie. Je trouve que dans tout nouvel environnement, Chen est attentif et ouvert, soigneusement réceptif à ses règles et à son étiquette avant de les s’approprier. D’un engagement à l’autre, je l’ai regardé faire séduire un mage hippie mongol pour le déjeuner, puis écrire un éditorial pour un journal d’État le soir.



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