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Le passé glacial du Groenland fossile du noyau de glace oublié


La planification militaire secrète n’a jamais eu lieu – les ingénieurs ont rapidement appris à quelle vitesse et imprévisible la glace pouvait se déplacer, rendant le site très instable et totalement impropre aux armes. Colgan, directeur de projet pour Programme de surveillance du climat du camp Century, était l’une des rares personnes à avoir été sur le site auparavant, ensevelie sous une glace accumulée de plus de 100 mètres d’épaisseur. «Les tunnels se sont effondrés et ont été comprimés», a-t-il dit. « La neige s’est transformée en glace avec des miettes de crêpes. »

Camp Century a été abandonné en 1967, juste un an après que ses ingénieurs aient réussi un véritable exploit scientifique: le forage des premiers carottes de glace. Avec des carottes plus récentes de l’Antarctique et d’ailleurs au Groenland, ces minces calottes glaciaires fournissent des enregistrements importants des conditions climatiques anciennes que les chercheurs ont utilisées pour comprendre le passé et les modèles de notre avenir. Colgan a déclaré que Camp Century était inestimable pour la science, maintenant plus que jamais.

« Camp Century a été le premier programme de carottes de glace et nous en tirons encore des leçons », a déclaré Colgan, ajoutant que le groupe de la guerre froide a peut-être reconnu le manque de pertinence du site en tant que base. le nom scientifique. Le sous-échantillon, dit-il, «n’existe que parce qu’ils n’acceptent pas la réponse non. Ils ont percuté tout le chemin dans la plate-forme et ont même continué. « 

Certains des nombreux kilomètres de glace de Camp Century ont été étudiés dans le passé. Cependant, après avoir été collectés en 1966, des échantillons de carottes de glace – environ 12 pieds de boue et de glace qui ont gelé sous la glace – ont été stockés dans le congélateur du laboratoire de l’armée, puis à l’école Dai Buffalo. Finalement, l’échantillon a été envoyé au Danemark, où il a continué à décliner, dans les archives des carottes de glace de l’Université de Copenhague.

En 2017, alors que le personnel se préparait à moderniser l’installation, quelqu’un a remarqué que les boîtes d’échantillons de carottes du Camp Century n’étaient pas encore ouvertes. À l’intérieur, au lieu des minces cylindres caractéristiques de carottes de glace, ils ont trouvé des bocaux en verre contenant de la glace sous la glace et des sédiments gelés. Presque immédiatement, la découverte est devenue une sensation à cet égard. Aujourd’hui, il est très coûteux de prélever un échantillon de sous-glace comparable en utilisant la technologie de forage moderne.

«Nous savons à quel point ces modèles seront importants. Nous avons tous commencé à trembler et même à baver un peu », a déclaré Schaefer. Lorsque les informations sur les échantillons se sont répandues, il s’est envolé pour Copenhague avec le géologue de l’Université du Vermont Paul Bierman dans l’espoir de négocier certains des matériaux. «Nous avons essayé de ne pas leur laisser voir à quel point nous étions excités. Nous essayons juste de garder ça ensemble ».

Les matériaux sous-glaciaires, recueillis à l’endroit où le forage a touché les sédiments et la plate-forme sous la calotte glaciaire, contiennent des informations que la glace ne possède pas. La roche exposée, comme tout le reste à la surface de la Terre, est bombardée par des rayons cosmiques, produisant des symboles chimiques, appelés nucléides cosmiques, qui peuvent être utilisés pour déterminer si et quand une zone sans glace. « Les nucléides ne sont produits que si la roche voit le ciel ouvert », a déclaré Schaefer. Colgan a déclaré que le travail de datation du matériel était « vraiment, très difficile », mais l’échantillon de Camp Century était à l’origine daté, à moins d’un million d’années, à égalité avec l’échantillon étudié.

Christ, Schaefer et leurs collègues continuent d’analyser le matériau Camp Century pour réduire sa tranche d’âge et en apprendre davantage sur le matériel végétal qu’il préserve, ce qui est unique en raison des calottes glaciaires géantes. La prochaine phase de recherche, en cours, comprend la recherche de traces d’ADN qui pourraient être utilisées pour identifier les espèces existantes, et même la reconstruction d’écosystèmes entiers. Jusqu’à présent, il ressemble à la toundra arctique moderne.

Il y a encore beaucoup plus à explorer dans le noyau du Camp Century. Les couches inférieures de l’échantillon qui comprennent des sédiments peuvent avoir jusqu’à 3 millions d’années et peuvent contenir plus de matière organique, peut-être « le matériau le plus ancien jamais récupéré de la glace », a déclaré Christ.

Le Camp Century n’a peut-être jamais stocké d’armes nucléaires, mais cela s’avère bien plus important que ne l’imaginaient ses planificateurs.


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