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L’hélicoptère Ingenuity de la NASA survole Mars avec succès

L’hélicoptère Ingenuity de la NASA survole Mars avec succès

CAPE CANAVERAL, Fla. (AP) – L’hélicoptère expérimental Ingenuity de la NASA s’est élevé lundi dans les airs au-dessus de la surface rouge et poussiéreuse de Mars, réalisant ainsi le premier vol motorisé d’un avion sur une autre planète.

Le triomphe a été salué comme un moment des frères Wright. Le petit copter de 1,8 kilogramme portait même un morceau de tissu d’aile du Wright Flyer de 1903, qui a marqué l’histoire de la même façon à Kitty Hawk, en Caroline du Nord.

« Les données altimétriques confirment qu’Ingenuity a effectué son premier vol, le premier vol d’un aéronef motorisé sur une autre planète », a déclaré le chef pilote de l’hélicoptère sur Terre, Havard Grip, la voix brisée par les applaudissements de ses coéquipiers.

Le saut a été bref – 39 secondes seulement – mais il a permis de franchir toutes les étapes importantes.

MiMi Aung, chef de projet, jubilait en déchirant les papiers contenant le plan au cas où le vol aurait échoué. « Nous parlons depuis si longtemps de notre moment Wright Brothers, et le voici », a-t-elle déclaré.

Les contrôleurs de vol du Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Californie, ont déclaré le succès de l’opération après avoir reçu les données et les images par l’intermédiaire du rover Persévérance, qui faisait le guet à plus de 65 mètres de distance. Ingenuity a fait du stop sur Persévérance, s’accrochant au ventre du rover à leur arrivée dans un ancien delta de rivière en février.

La démonstration de l’hélicoptère, qui a coûté 85 millions de dollars, a été considérée comme très risquée, mais très gratifiante. « Chaque monde n’a droit qu’à un seul baptême de l’air », observait Aung au début du mois.

Les scientifiques ont applaudi la nouvelle du monde entier, et même de l’espace : « L’ombre de la grandeur, le premier vol de #MarsHelicopter sur un autre monde est terminé ! » L’astronaute de la NASA Victor Glover a tweeté depuis la station spatiale internationale.

« Une toute nouvelle façon d’explorer les terrains étrangers de notre système solaire est désormais à notre disposition », a déclaré Daniel Brown, astronome à l’Université Nottingham Trent.

Ce premier vol d’essai – et d’autres à venir par Ingenuity – est très prometteur, a noté M. Brown. Les futurs hélicoptères pourraient servir d’éclaireurs d’un autre monde pour les rovers et, éventuellement, les astronautes dans des endroits difficiles et dangereux.

Les contrôleurs au sol ont dû attendre plus de trois heures atroces avant de savoir si le vol préprogrammé avait réussi, à plus de 287 millions de kilomètres de distance. Pour ajouter à leur anxiété : Une erreur logicielle avait empêché l’hélicoptère de décoller une semaine auparavant et les ingénieurs avaient dû se démener pour trouver une solution.

Lorsque la nouvelle est enfin tombée, le centre des opérations s’est rempli d’applaudissements, d’acclamations et de rires. D’autres ont suivi lorsque la première photo en noir et blanc d’Ingenuity est apparue sur les écrans du centre de contrôle de la mission, montrant l’ombre de l’hélicoptère en vol stationnaire au-dessus de la surface de Mars. Puis sont apparues les superbes images en couleur de l’hélicoptère redescendant vers la surface, prises par Persévérance, « le meilleur hôte qu’Ingenuity pouvait espérer », a déclaré Aung en remerciant tout le monde.

L’hélicoptère a atteint l’altitude prévue de 3 mètres, d’après les données de l’altimètre, et est resté en vol stationnaire pendant 30 secondes, semblant stable. L’atterrissage a semblé tout aussi propre. De plus amples détails sont attendus dans les heures et les jours à venir.

Pour accomplir tout cela, les pales jumelles contrarotatives du rotor de l’hélicoptère devaient tourner à 2 500 tours par minute, soit cinq fois plus vite que sur Terre. Avec une atmosphère dont l’épaisseur ne représente qu’un pour cent de celle de la Terre, les ingénieurs ont dû construire un hélicoptère suffisamment léger – avec des pales tournant suffisamment vite – pour générer cette portance d’un autre monde. En même temps, il devait être suffisamment robuste pour résister au vent et au froid extrême de Mars.

Fruit de plus de six ans de travail, Ingenuity ne mesure que 49 centimètres de haut et est un petit hélicoptère à quatre pattes. Son fuselage, qui contient toutes les batteries, les appareils de chauffage et les capteurs, a la taille d’une boîte à mouchoirs. Les rotors en fibre de carbone et remplis de mousse sont les plus grandes pièces : Chaque paire s’étend sur 1,2 mètre d’un bout à l’autre.

L’hélicoptère est surmonté d’un panneau solaire qui permet de recharger les batteries, essentielles à sa survie pendant les nuits martiennes à moins 130 degrés Fahrenheit (moins 90 degrés Celsius).

Pour l’aérodrome d’Ingenuity, la NASA a choisi un terrain plat, relativement exempt de roches, mesurant 10 mètres sur 10. Il s’est avéré être à moins de 30 mètres du site d’atterrissage original dans le cratère Jezero. L’hélicoptère a été libéré du rover sur le terrain d’aviation le 3 avril. Les commandes de vol ont été envoyées dimanche, après que les contrôleurs aient envoyé une correction logicielle pour la rotation des pales du rotor.

Suite au succès de lundi, la NASA a nommé l’aérodrome martien « Wright Brothers Field ».

« Bien que ces deux moments emblématiques de l’histoire de l’aviation puissent être séparés par le temps et 173 millions de kilomètres d’espace, ils seront désormais liés à jamais », a annoncé Thomas Zurbuchen, chef des missions scientifiques de la NASA.

Le petit hélico au travail gigantesque a attiré l’attention du monde entier, dès son lancement avec Persévérance en juillet dernier. Même Arnold Schwarzenegger s’est joint à la fête en encourageant Ingenuity ce week-end sur Twitter. « Allez à l’hélico ! » a-t-il crié, reprenant une réplique de son film de science-fiction « Predator » de 1987.

Jusqu’à cinq vols d’hélicoptères sont prévus, chacun étant de plus en plus ambitieux. En cas de succès, la démonstration pourrait ouvrir la voie à une flotte de drones martiens dans les décennies à venir, permettant d’offrir des vues aériennes, de transporter des colis et de servir de vigie pour les équipages humains. Sur Terre, cette technologie pourrait permettre aux hélicoptères d’atteindre de nouveaux sommets, par exemple en franchissant plus facilement l’Himalaya.
« Cela nous donne un espoir incroyable pour toute l’humanité », a tweeté M. Zurbuchen. En effet, le mantra du JPL, « Dare Mighty Things », a été imprimé sur un mur de la salle de contrôle.

L’équipe d’Ingenuity a jusqu’au début du mois de mai pour effectuer les vols d’essai. En effet, le rover doit poursuivre sa mission principale : collecter des échantillons de roches qui pourraient contenir des traces de vie martienne passée, pour les ramener sur Terre dans une dizaine d’années.

D’ici là, la Persévérance veillera sur l’Ingéniosité. Les ingénieurs de vol les appellent affectueusement Percy et Ginny. « La grande sœur les surveille », a déclaré Elsa Jensen, de Malin Space Science Systems, qui dirige la caméra du rover.

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