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Tout ce que vous voulez savoir sur le plus gros astéroïde censé nous frapper en 2021 après son passage dimanche dernier

Tout ce que vous voulez savoir sur le plus gros astéroïde censé nous frapper en 2021 après son passage dimanche dernier

Vendredi 19 mars 2021, 8h00 – La NASA affirme qu’il n’y a aucune menace de collision avec notre planète aujourd’hui ou dans les siècles à venir.

Un astéroïde massif, au moins aussi gros que la Tour CN, survolera la Terre le 21 mars. Nous connaissons l’existence de ce caillou spatial d’un kilomètre de large depuis près de 20 ans, et sa prochaine rencontre sera le survol le plus important et le plus rapide de tous les astéroïdes connus en 2021.

Selon le Center for Near-Earth Object Studies (CNEOS) de la NASA, près d’une centaine d’astéroïdes connus devraient passer devant la Terre avant la fin de l’année 2021. Parmi ceux-ci, l’un d’entre eux – (231937) 2001 FO32 – se distingue des autres à deux égards.

Avec une largeur estimée à 1,1 kilomètre, il s’agit du plus gros astéroïde connu à passer devant nous cette année. Il pourrait éventuellement mesurer jusqu’à 1,7 km de large, d’après les relevés astronomiques effectués au cours des deux dernières décennies. Cependant, la NASA indique que les observations récentes de son satellite infrarouge NEOWISE suggèrent qu’il est plus proche de 560 mètres de large. Sur la base des découvertes précédentes, les différences dans ces estimations pourraient simplement être dues au fait que nous disposons de meilleurs instruments pour mesurer la taille de l’astéroïde. Toutefois, cela pourrait également indiquer que 2001 FO32 est un caillou spatial en forme de pomme de terre et donc plus long.

Sur les quelque 25 000 astéroïdes géocroiseurs que nous connaissons, seuls 20 % environ ont une taille supérieure à 300 mètres. Ce chiffre tombe à seulement 3,5 % pour les astéroïdes de plus d’un kilomètre. Ainsi, 2001 FO32 est au moins exceptionnellement grand, et fait potentiellement partie d’une classe assez rare.

Ce caillou spatial est également l’astéroïde connu qui se déplace le plus rapidement et qui passe devant nous cette année. Alors que la plupart des astéroïdes se déplacent à moins de 10 kilomètres par seconde, 2001 FO32 passe à une vitesse trois fois supérieure, soit 34,4 km/s. Cela représente près de 124 000 kilomètres par seconde. Cela représente près de 124 000 kilomètres par heure !

L’orbite de (231937) 2001 FO32 comparée aux planètes internes du système solaire. Crédit : NASA CNEOS

Découvert le 23 mars 2001 par le programme Lincoln Near-Earth Asteroid Research (LINEAR) à Socorro, au Nouveau-Mexique, cet astéroïde a d’abord reçu la désignation provisoire « 2001 FO32 ». Les désignations provisoires notent l’année de la découverte, suivie d’une lettre pour le demi-mois de la découverte, et d’une combinaison lettre/chiffre qui indique dans quel ordre il a été repéré pendant ce demi-mois. Le nom 2001 FO32, par exemple, nous indique qu’il s’agit du 814e astéroïde découvert dans la seconde moitié de mars 2001. Le (231937) est un numéro de catalogue astronomique ajouté lorsque l’astéroïde reçoit la désignation officielle de « planète mineure ».

(231937) 2001 FO32 est classé comme un astéroïde Apollo. En orbite autour du Soleil tous les 810 jours, il se déplace de l’intérieur de l’orbite de Mercure jusqu’à la ceinture d’astéroïdes et inversement. Cette trajectoire signifie qu’il traverse l’orbite de la Terre. Mais lorsqu’il le fait, nous nous trouvons parfois de l’autre côté du Soleil. D’autres fois, nous sommes plus proches.

D’après les archives de la NASA, le 21 mars 2021, nous assisterons à la rencontre la plus proche jamais réalisée avec 2001 FO32. Elle n’a jamais été aussi proche de nous depuis le début des années 1900. Il ne s’approchera pas davantage de nous à l’avenir, au moins jusqu’en 2200 et probablement bien au-delà.

Quelles que soient sa taille et sa vitesse, 2001 FO32 ne représente aucune menace pour la Terre. Lorsque l’astéroïde passera le 21, il croisera l’orbite de la Terre vers 3 heures du matin, heure de l’Est, loin devant nous, à une distance d’environ 2,25 millions de kilomètres. La Terre et l’astéroïde seront au plus près – à un peu plus de 2 millions de kilomètres – environ 9 heures après, une fois que l’astéroïde aura quitté notre route. Ainsi, la distance la plus proche de cet astéroïde est plus de cinq fois supérieure à la distance entre la Terre et la Lune !

« Nous connaissons très précisément la trajectoire orbitale de 2001 FO32 autour du Soleil, puisqu’il a été découvert il y a 20 ans et qu’il est suivi depuis », a déclaré Paul Chodas, directeur du Center for Near Earth Object Studies (CNEOS) au Jet Propulsion Laboratory de la NASA, dans un communiqué de la NASA. « Il n’y a aucune chance que l’astéroïde se rapproche de la Terre à plus de 1,25 million de kilomètres ».

Le moment exact de l' »approche la plus proche » de la Terre de 2001 FO32 (231937) est capturé dans cette image de l’animation de l’orbite du CNEOS. À ce moment-là, l’astéroïde sera à plus de 2 millions de km et aura déjà dépassé l’orbite de la Terre. Crédit : NASA CNEOS

Au cours des 20 dernières années, les astronomes ont observé cet astéroïde à de nombreuses reprises. Ils connaissent si bien son orbite que l’incertitude liée à son approche la plus proche de 2 millions de kilomètres n’est que de 330 kilomètres – une fraction infime du total. Si la Terre avait la taille d’un ballon de basket, l’astéroïde serait comme un petit grain de sable de 60 microns de diamètre et plus éloigné qu’un terrain de football (~120 mètres). À cette même échelle, l’incertitude de l’orbite de l’astéroïde serait de la largeur d’un cheveu humain !

Étant donné que la Terre a fait le tour du Soleil environ quatre milliards et demi de fois, elle a eu amplement le temps de balayer les astéroïdes dangereux, il y a longtemps. Nous pouvons voir de temps en temps une boule de feu brillante, et il y a eu quelques événements notables dans l’histoire récente (ex : le météore de Chelyabinsk). Néanmoins, selon la NASA, il n’y a pas de menace connue d’astéroïde pour au moins les 100 prochaines années.

Cette année, le prochain survol notable d’un astéroïde sera celui de 2016 AJ193, un autre astéroïde Apollo qui s’envole au-delà de Jupiter avant de revenir autour du Soleil. Selon les estimations actuelles, il fait environ 800 à 900 m de large, ce qui le rend un peu plus grand que 2001 FO32. Cependant, il est nettement plus lent (26 km/s ou ~94 000 km/h), et lors de son passage le plus proche le 21 août (plus de 3,4 millions de km, soit près de 9 distances lunaires), il peut à peine être considéré comme un véritable « flyby ».

Le Minor Planet Center de l’Union astronomique internationale indique que, depuis le début de l’année 2021, plus de 500 nouveaux astéroïdes géocroiseurs ont été repérés. Si certaines de ces nouvelles découvertes font plus de 100 mètres de large, elles sont détectées bien au-delà de la Lune. Les plus proches font généralement environ 10 m de large ou moins. Bien qu’ils puissent s’approcher très près de notre planète, voire l’intercepter, ils sont trop petits pour constituer un danger pour nous et explosent généralement loin dans l’atmosphère. Si cette année est une année typique pour les détections d’astéroïdes (près de 3 000 ont été trouvés en 2020), au moins quelques milliers d’autres seront probablement découverts avant que nous ne laissions 2021 derrière nous.

UN GRAND POTENTIEL SCIENTIFIQUE

Selon la NASA, le survol de (231937) 2001 FO32 sera une aubaine pour les scientifiques.

Tout d’abord, dans les jours précédant le passage le plus proche de l’astéroïde, l’IRTF (Infrared Telescope Facility) de la NASA, un télescope de 3,2 mètres situé au sommet du Mauna Kea à Hawaï, observera l’astéroïde à l’aide de son spectrographe infrarouge, appelé SpeX.

« Nous essayons de faire de la géologie avec un télescope », a déclaré à la NASA Vishnu Reddy, professeur associé au Lunar and Planetary Laboratory de l’université d’Arizona.

« Nous allons utiliser l’IRTF pour obtenir le spectre infrarouge afin de voir sa composition chimique », a déclaré Reddy. « Une fois que nous le saurons, nous pourrons faire des comparaisons avec des météorites sur Terre pour découvrir quels minéraux contient 2001 FO32. »

Deuxièmement, les radiotélescopes du Deep Space Network de la NASA peuvent obtenir des images radar de la surface de l’astéroïde lorsqu’il passe devant nous. Ces balayages peuvent donner une meilleure idée de la taille, de la rotation et de l’orbite de l’astéroïde. Ils peuvent repérer de grandes caractéristiques de surface, comme des cratères ou des rochers. Ils pourraient même découvrir une petite lune en orbite autour de lui.

« Des observations remontant à 20 ans ont révélé qu’environ 15% des astéroïdes géocroiseurs comparables en taille à 2001 FO32 ont une petite lune », a déclaré Lance Benner, scientifique principal au JPL, dans le communiqué.

« Actuellement, on sait peu de choses sur cet objet, donc la rencontre très proche offre une occasion exceptionnelle d’apprendre beaucoup de choses sur cet astéroïde. »

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